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生命存在的星球? ─ 歐羅巴

近年來,搜索遙遠系外行星、分析它是否位於適居帶、是否有生命誕生的可能,已成為一項熱門研究,而隨著時間拉長,被發現有可能存在生命的行星也越來越多,但它們都遙不可及,科學家只能仰賴間接所得的數據,如同隔著面紗,看不清楚行星的真實面貌。

歐羅巴內部結構

  其實,我們沒必要捨近求遠,因為太陽系中就有好幾位同伴,擁有發展出生命的可能,其中一個就是繞行木星的木衛二,又稱歐羅巴(Europa)。科學家藉由太空船回傳的照片,發現歐羅巴表面冰層覆蓋不少紅棕色條狀痕跡,還有類似水蒸氣噴湧的現象;再藉由測量木星磁場變化,發現在歐羅巴在繞行木星時,會因為木星磁場變動,產生感應磁場;又由於歐羅巴繞行木星的軌道偏橢圓,當歐羅巴靠近木星時,會因為面木星側和背木星側的重力差異,被稍微拉長,遠離木星時則恢復,周而復始被拉長、壓扁。

  種種觀測結果,讓科學家推測,歐羅巴的結構由外而內是冰層、液態海洋層、岩層、鐵鎳核心。冰層的紅棕色條紋,是因為歐羅巴繞行木星時週期性形變,拉開或擠壓冰層,使冰層碎裂,岩層的物質在液態海洋的帶動下浮出,堆積在冰層裂開處。而維持液態海洋所需的熱能是源自於歐羅巴繞行木星時形變時,各殼層產生的摩擦力。鐵鎳核心的存在則為了解釋它能產生感應磁場。

  除了液態水,生命存在之處還需要有機物和充足的能量。岩層能提供豐富的有機物進入海洋、摩擦力的產熱供給生命所需的能量。

  以現有資料來看,歐羅巴符合生命存在的條件。科學家也即將送出探測器到歐羅巴,追尋生命存在的線索。



參考資料:NASA to Announce 'Surprising' Europa Discovery Monday|September 20, 2016

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