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生命存在的星球?─恩克拉多斯

恩克拉多斯(Enceladus),又稱土衛二,土星的第六大衛星,半徑僅252公里。和前幾週提及的衛星相比,目前是被科學家認為「最有可能存在生命的星球」。

虎紋(圖 / NASA)

  在卡西尼(Cassini)任務中,科學家藉由恩克拉多斯的運動數據分析,發現它在繞行土星的時候產生進動現象─自轉軸小幅度擺動的現象,很像陀螺轉速不夠快時會不穩地左右擺動,而這種現象只有一種現象可以解釋,就是星球內部海洋的存在。

  恩克拉多斯表面覆蓋冰層,擁有豐富地形(至少五種):無隕石坑區域、裂隙區域、平原、波浪狀區域、間歇泉區域;其中,能提供有力證據的是間歇泉,在南半球表面,不定期會從「虎紋」(溝槽,類似地球的火山口)中衝出羽狀噴發物,內含水蒸氣、冰微粒、揮發性氣體、有機化合物、一氧化碳、二氧化碳、二氧化矽……等物質,來自理論上存在的液態海洋,噴出高度約為750公尺,是恩克拉多斯半徑的三倍;如果這些噴發物的速度大於400 m/s,就會脫離衛星重力的束縛,逸散至太空、或是成為土星環的一部份。

  因為恩克拉多斯的表面是冰層,對陽光的反射率幾乎是百分之百,因此它的表面溫度很低,接近-201℃。科學家推測,它的主要熱源來自內部潮汐力作用(和歐羅巴與木星之間的關係雷同),恩克拉多斯會在繞行土星時,被拉扯變形,使得內部物質相互摩擦生熱。

  科學家做出了結論:恩克拉多斯表面10 km是冰層,內部距地表10 km到50 km左右,存在液態海洋,球心處則是岩石核心。所以它具備了生命存在的要素:液態水、有機化合物以及足夠的熱能。



土衛二內部結構



原始資料:

Planets Enceladus: Overview

http://solarsystem.nasa.gov/planets/enceladus



參考資料:

科技新報 科學家證實:土衛二的表面冰層下有遍及整顆衛星的海洋

http://technews.tw/2015/09/18/enceladus-ocean/

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