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【精選轉載】自學造火箭、挑戰馬斯克:Rocket Lab 創辦人彼得.貝克

沒有大學學歷,15歲時靠自學打造一台腳踏車、16歲翻新一輛汽車。40 歲的現在,他打造的火箭成功飛向太空,準備挑戰SpaceX。

Rocket Lab CEO Peter Beck

  想小時候的志願,有幾個人長大後的工作真的符合當初的願望?Rocket Lab創辦人彼得.貝克是其中一人。「事實上,我爸媽曾被高中職業訓練顧問叫來開會,因為我敘述的職業並不符合任何一項表格中的選項。」他說,「我記得,那位職業顧問的評論是,這是相當荒唐且不可能實現的。」但如今,他是一間有200名員工的火箭公司創辦人。

  今年5月,一枚來自Rocket Lab的火箭從紐西蘭偏遠小鎮成功射上太空,在被政府壟斷的太空產業異軍突起。在控制中心,頂著棕色捲髮蘑菇頭的貝克興奮揮舞雙臂,因為他的火箭公司Rocket Lab首次試射便成功,成為全球首架主要零件皆使用3D列印的火箭、全球第一個具「軌道等級」的私人基地火箭發射,更被視為是科技圈鋼鐵人馬斯克創辦的太空公司SpaceX的挑戰者。



Rocket Lab 3D火箭發射影片



(圖 / Rocket Lab)



  雖然貝克沒有大學學歷、也不是從名校輟學,但他迄今的所有經歷,都是為了成為一名火箭專家的準備。

  小時候,貝克就夢想有一天能打造火箭,讓太空變得更容易接近。他熱愛動手解決工程上的挑戰,十幾歲時的他和所有青少年一樣,對汽車相當著迷。結合技術和興趣,他在15歲徒手打造出一台鋁製腳踏車;16歲,改造的對象從兩輪變四輪,花了300美元買了一台生鏽的Austin Mini二手車,從內而外翻新,重新打造引擎、懸吊系統,換新所有車門板。

  真正接觸到火箭是在18歲那年。貝克從圖書館的書上學會怎麼做燃料後,就在自家後院開始實驗做火箭引擎。沒有專業防護設備,他只用塑膠袋當防護衣、戴上焊接用的面罩,就開始進行會產生有毒氣體的化學實驗。成功設計出火箭引擎後,他還把火箭綁在他的訂製腳踏車後,5秒內就從0加速時速145公里,速度快到連煞車皮都融化,只能讓身體坐挺、製造多一點風阻才能減速。

  對他而言,集極端壓力、極端溫度和極端環境於一身的火箭,代表著最高等級的工程挑戰。

  高中畢業後,他到材料行和電器行當學徒,從打雜掃廁所、學習如何使用專業的機械工具,到最後學會打造火箭引擎的工程技術,也曾到政府資助的工業研究公司擔任研究員。下班後,他就回到車庫繼續做火箭,同事對於他座位上不時出現一些昂貴材料,早已見怪不怪。「我的職業就是為了讓自己可以達成打造火箭的夢想。」而是否回到學校上課,對他一點意義也沒有。

  一直嚮往火箭的他,在2006年有機會休了一個月長假,到美國參訪NASA、波音這些以太空技術聞名的頂尖企業,原本預期可找到和他志同道合的人,結果卻令他很失望。

  「我原本期待那裡到處都會是的充滿活力的新創人和瘋狂的想法,」他說,「但那裡什麼沒發生。企業和實驗室還是在製作和討論上火星的火箭,但做法卻顯得過時。」

  他發現,大家對火箭發射的想像和他不一樣,大家仍以「上火星」為開發火箭的目標,但他卻反其道而行,想要縮小火箭規模。他認為,未來衛星的尺寸將會越來越小,因此這個產業需要的是更小的運載火箭,才能更頻繁、更輕易的發射火箭,打造太空基礎建設。

  他形容:「美國的太空產業就像還在1880年代、非常過時,利用很罕見、巨大的蒸汽火車將包裹寄到全國。我在做的事情,其實是太空界的FedEx,讓小型衛星和其他東西可以快速被送上太空。」

  這趟旅程雖然令人失望,但也替他在創業上打了一劑強心針。他看見很多小公司打造的火箭,跟他自己在家車庫做的差不多,遇到的問題也類似,這才發現,自己並不如想像中的「業餘」,他在做火箭上或許不如想像中有很大的知識和能力落差。

  他決定按照自己的想法來做,在2006年創辦Rocket Lab,目標為打造高頻率、低成本的火箭發射技術。

  終於,Rocket Lab在今年5月首次發射成功。相較SpaceX主力獵鷹9號,他們將發射頻率從一個月降為一週,發射成本也從6千萬美元降至5百萬美元,不過,運載負荷也從22.7將至226公斤。他們也是全球首架主要零件皆使用3D列印的火箭,以及全球第一個可將火箭發射至「軌道等級」的私人基地。

  「創辦Rocket Lab是希望讓太空成為可觸及的。」他說。不過,對一輩子都在想辦法更靠近太空的他而言,試射成功只是一小步,因為他的目標是徹底改變太空產業。「這將會是個長途旅行,而且非常狂野。」他說。



Rocket Lab CEO Peter Beck



 



Rocket Lab



創辦時間:2006年,創辦人:彼得.貝克

類型:太空火箭,總部:美國加州洛杉磯,估值:10億美元



彼得.貝克



40歲,紐西蘭人,現為Rocket Lab創辦人暨執行長。在創辦Rocket Lab前,已有10多年的火箭開發和研究經驗。



 



原文摘自於 數位時代 自學造火箭、挑戰馬斯克:Rocket Lab 創辦人彼得.貝克 2017.08.21

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